A mayor estrés, más canas

Siempre se ha dicho que el pelo de María Antonieta se tornó completamente blanco la noche anterior a su decapitación. Probablemente sea una historia apócrifa, pero este encanecimiento rápido ha acabado recibiendo el nombre de síndrome de María Antonieta. Se suele dar por hecho que está provocado por el estrés, a tenor de lo que nos ilustran las fotos de los presidentes antes y después de su mandato. Sin embargo, se desconoce la contribución relativa que tienen el envejecimiento, los factores genéticos y el estrés sobre la formación de las canas, en buena parte debido a que la mecánica del proceso está aún por descubrir. Un artículo reciente publicado en Nature por investigadores de la Universidad Harvard describe el mecanismo que rige la formación prematura de canas en los ratones sometidos a estrés.

En cualquier cuero cabelludo humano hay unos 100.000 folículos pilosos, con un amplio abanico de tonalidades de cabellos. El color viene determinado por unas células denominadas melanocitos que producen diferentes combinaciones de melanina, un pigmento que absorbe la luz. Los melanocitos proceden de unas células madre denominadas melanocitoblastos, que se sitúan en la protuberancia del folículo piloso. El ciclo normal del pelo se divide en tres etapas: regeneración del folículo piloso (anágena), su degeneración (catágena) y reposo (telógena). Los melanocitos aparecen al principio de la fase anágena. A medida que envejecemos, su reservorio se va agotando poco a poco, lo que hace que el cabello adquiera un aspecto «salpimentado» que, a continuación, se tornará gris para acabar blanco después de perderse por completo el pigmento en todos los folículos pilosos.

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